Трехфазным током называют систему, сформированную из трех электрических цепей, где действуют переменные и электродвижущие силы (ЭДС) пропорциональной частоты, сдвинутые относительно друг друга по фазе на треть периода (120 градусов).

Трехфазный ток проходит по четырем проводам, а не по двум, как в случае с однофазной системой: один провод «земля» и три «фазы». Три — минимальное требуемое число фаз, необходимое для создания вращающегося магнитного поля, используемого в электродвигателях, и, следовательно, самый лучший с конструктивной точки зрения вариант. Три фазы обеспечивают наиболее оптимальное соотношение мощности и расходными материалами за счет подвода большей мощности без усиления силы тока, а также позволяют упростить конструкцию электрических двигателей, сделав их компактнее и легче.

На данный момент производство и распределение электроэнергии осуществляется в основном именно трехфазным током.

Соединение катушек приемников и электрических машин в трехфазной электросистеме может выполняться двумя способами: по схеме звезды или треугольника.

При соединении звездой концы всех катушек фаз источника подключают в общую точку. Аналогичное соединение выполняется в нагрузке, после чего все обратные провода объединяют в один и соединяют к общим точкам нагрузки и источника. Мощность тока, проходящего по общего проводу, равна сумме токов всех используемых фаз. Но, при прохождении во всех фазах токов одинаковой силы, общая мощность тока будет нулевой, поскольку при такой системе электроцепи токи сдвинуты относительно друг друга на треть. В таком случае провод будет называться нулевым или нейтральным. Все остальные провода, tokсоединяющие приемник с катушками генератора, называются линейными.

При соединении по схеме треугольника конец первой фазы подключается к началу последующей, конец последующей — к началу последней, а конец последней фазы — к началу первой.

Нагрузка, во время которой токи всех трех фаз идентичны по величине и обладают идентичными сдвигами фаз относительно фазных электродвижущих сил, является симметричной. При организации электроснабжения по схеме звездочки с симметричным видом нагрузки нейтральный провод отсутствует за необходимостью. Такая система зовется трехпроводной. Во всех других случаях используется схема с нейтральным проводом — четырехпроводная.