Переменный ток меняет свое направление 2 раза в течение периода, т.е. 100 раз в секунду проходит через нуль. Почему же электрические лампочки у нас в квартирах не мигают. Это объясняется тем, что за время, когда ток близок к нулю, нить лампы еще не успеет потемнеть, как по ней уже потечет ток другого направления и будет снова ее накаливать. Вот почему лампочки при переменном токе горят ровным светом.

Как можно измерить переменное напряжение и переменный ток приборами? Если бы стрелки приборов следовали за всеми изменениями переменного тока за время периода, то они качались бы так быстро, что мы бы их не видели, как не видим спицы вращающегося велосипедного колеса. Но благодаря инерции стрелки не следуют за изменениями тока и напряжения в течение периода и остаются неподвижными. Конечно, если будет меняться сила тока в цепи, то угол поворота стрелки также изменится. Какой же ток и какое напряжение показывают амперметры и вольтметры переменного тока? Приборы переменного тока показывают так называемое действующее значение тока, тепловое действие которого эквивалентно (равноценно) действию постоянного тока такой же силы. Действующее значение тока и напряжения в 21/2=1,4 раза меньше наибольшего значения.

Так, например, если на рис. 3-2 (получение переменного тока) перпендикуляры в точках 4 и 10 будут обозначать ток 0,28 а, то действующее значение переменного тока будет 0,28/1,4=0,2 А.

Некоторые измерительные приборы, например основанные на тепловом эффекте, при прохождении тока, годятся как для измерения постоянного, так и переменного тока. Такие приборы имеют на шкале условное обозначение «~-». Приборы, пригодные только для измерения постоянного тока, имеют знак «-», а приборы только для переменного тока имеют знак «~».