Наша жизнь и деятельность были бы совершенно иными, не такими, как сейчас, если бы мы не пользовались запасами энергии, существующими в природе. В трудовой деятельности современного человека его мускульная сила играет ничтожную роль.

Энергия — это работоспособность. Всякое тело, способное совершать работу, обладает определённой энергией. В нефти и в угле, в торфе и в древесине заключена химическая энергия. Водопады и реки, ветер и морской прибой таят в себе запасы механической энергии. Лишь в незначительной степени эта энергия используется человеком непосредственно. В основном же она преобразуется в тепловую и электрическую энергию.

Наш век недаром называют веком электричества. Даже топливо часто предпочитают сжигать теперь не в двигателе, а в топках теплоэлектростанций. Отсюда энергия топлива, превращенная в электроэнергию, поступает на заводы и фабрики, в жилые дома, на электрифицированные железные дороги. На водопадах построены гидроэлектростанции, преобразующие энергию падающей воды в электрическую энергию. Там, где нет водопадов, они создаются искусственно с помощью плотин, запруживающих реки.

Почему же именно электричество служит основной движущей силой современной техники?

Для получения электроэнергии не обязательно сжигать дорогое и дефицитное топливо — нефть и каменный уголь. Современные тепловые электростанции работают на низкосортном горючем — на буром угле, торфе, сланцах, — не имевшем раньше промышленного значения. Гидроэлектростанции позволяют использовать огромные количества механической энергии водопадов и рек, пропадавшей бесполезно до изобретения электрических машин.

Благодаря электричеству стали возможны многие открытия нашего времени, возникли и развились многие важнейшие отрасли техники. Радиосвязь и радиолокация, проникновение в недра атома и разрушение его — всем этим мы обязаны электричеству. Электричество — буквально «мастер на все руки». Оно освещает квартиры и улицы, приводит в движение поезда, трамваи и троллейбусы, движет станки, плавит металл, поднимает тяжести, позволяет нам слышать за тысячи километров, лечит болезни, находит руды, уголь и нефть в недрах земли, даёт возможность видеть в полной темноте и на большом расстоянии, открывает глазу работу внутренних органов человеческого тела. Чтобы только перечислить всё, что делает электричество, понадобилось бы немало страниц.

Разумеется, электричество само по себе ничего не в состоянии сделать. Всё перечисленное смогли сделать люди, изучившие законы электрических явлений. Это было достигнуто в результате работы многих людей в течение нескольких столетий. В слепых, не управляемых человеком явлениях природы электрический разряд — молния — либо проходит бесследно, либо приводит к пожарам и разрушениям.