Электродвигатели с параллельным и последовательным возбуждением имеют разные области применения. Например, на токарный станок ставят двигатель с параллельным возбуждением. Станок пускается в ход вхолостую, и поэтому от двигателя не требуется большого пускового момента. Резец подводят к обрабатываемой детали, когда станок уже вращается. Разные рабочие скорости станка можно получать, регулируя скорость вращения двигателя шунтовыми реостатом.

Двигатели с последовательным возбуждением широко распространены в электрическом транспорте (трамвай, метро, троллейбус, пригородные электрические железные дороги, электровозы), а также в подъемных устройствах (электрические подъемные краны). В этих установках необходим большой пусковой момент электродвигателя, так как наибольшее усилие затрачивается на трогании с места. Каждому, вероятно, приходилось видеть, с каким трудом паровоз трогает с места тяжелый поезд. Машинист дает полный пар, а колеса паровоза буксуют, т.е. вращаются на месте. И только после нескольких буксовок поезд медленно трогается с места. Разгон поезда происходит очень медленно, так как ему надо сообщить ускорение, а на это затрачивается большая сила. Электровоз же легко трогает состав с места и быстро набирает скорость. Это происходит потому, что электродвигатели с последовательным возбуждением электровоза развивают большой вращающий момент при пуске.

Если бы на трамвае установить двигатели с параллельным возбуждением, то пассажирам пришлось бы после каждой остановки подталкивать вагон, чтобы помочь ему стронуться с места, а двигатели с последовательным возбуждением легко страгивают вагон с места и быстро разгоняют его. Опасность чрезмерного увеличения скорости вращения трамвайного двигателя с последовательным возбуждением отсутствует, так как даже если все пассажиры выйдут, двигатель будет под нагрузкой, которая состоит из усилия для передвижения пустого вагона.

Посмотрим, как влияет характеристика электродвигателя с последовательным возбуждением на движение трамвая. При движении по горизонтальному участку от двигателя требуется небольшой вращающий момент, которому соответствует большая скорость вращения. Но вот вагон пошел в гору. От двигателя потребовался больший вращающий момент и он перешел в другую точку характеристики с меньшей скоростью вращения. Как только подъем кончился, двигатель снова увеличит скорость вращения, и вагон пойдет с прежней скоростью.

Все это происходит без всяких переключений рукоятки контроллера, которым вожатый управляет двигателем. Поэтому говорят, что электродвигатель с последовательным возбуждением имеет автоматическую характеристику, т.е. сам приспосабливается к изменениям нагрузки.

Микродвигатели постоянного тока изготовляются почти исключительно с последовательным возбуждением. Они легче пускаются в ход без пусковых сопротивлений и развивают большой пусковой момент. Такие двигатели применяются в пылесосах, для вращения швейных машин, в зубоврачебных кабинетах для вращения бормашин. Для приведения в действие модели подъемного крана или электровоза также необходим двигатель с последовательным возбуждением.

Основное достоинство двигателей постоянного тока — это возможность плавной регулировки скорости в широких пределах, но конструкция их сложна и они требуют постоянного наблюдения за работой щеток и коллектора. Кроме того, двигатели постоянного тока требуют специальных источников питания, так как все электрические станции вырабатывают только переменный ток. Вот почему двигатели постоянного тока применяются только там, где заменить их двигателями переменного тока трудно, и на каждые 50-70 двигателей переменного тока приходится только один двигатель постоянного тока.